October 15, 2021

La crise d’Evergrande met le rôle de PwC sous les projecteurs

Si Evergrande était cotée à Londres, plutôt qu’à Hong Kong, les politiciens et les régulateurs se bousculeraient déjà pour examiner le travail de ses auditeurs.

Le promoteur immobilier chinois s’est développé de manière agressive depuis sa création en 1996. Il est devenu l’une des plus grandes sociétés de Chine, avec plus de 1 000 projets immobiliers dans 234 villes et un passif total de 300 milliards de dollars, soit environ 2 % du brut de la Chine. produit domestique. Aujourd’hui, il est au milieu d’une crise, au bord du non-paiement de certains de ses remboursements de prêts.

Dans ses comptes pour le premier semestre de cette année, son conseil d’administration a exprimé des inquiétudes quant à la capacité de l’entreprise à poursuivre son activité – l’une des premières fois qu’Evergrande a publiquement reconnu ses graves problèmes financiers.

Pourtant, à peine six mois plus tôt, ses auditeurs de longue date, PwC, avaient signé ses états financiers sans un tel avertissement.

Si l’entreprise fait défaut et qu’une restructuration financière complexe – ou une faillite – s’ensuit, cela semblera être une histoire familière aux observateurs de l’audit britanniques, qui ont vu les retombées dommageables sur la profession d’audit de l’effondrement d’entreprises de Carillion à Thomas Cook.

Comme dans ces exemples, les auditeurs d’Evergrande – qui ont gagné 271 millions de Rmb (42 millions de dollars) depuis 2009 – ont approuvé les chiffres qui leur ont été présentés par la direction pendant des années. Et tout comme ses pairs qui ont audité ces sociétés britanniques, PwC pourrait bien faire face à des critiques concernant le niveau de contestation appliqué à la direction concernant les politiques comptables qui auraient pu montrer des signes avant-coureurs de la santé financière de l’entreprise.

PwC a refusé de commenter ses audits d’Evergrande car il s’agit d’un engagement client en direct.

© Jack Taylor/Getty

Le passif du bilan d’Evergrande a longtemps semblé fragile. En effet, alors même que certains grands investisseurs se sont entassés dans ses obligations, estimant que le gouvernement chinois ne laisserait jamais une entreprise de sa taille et de son importance faire faillite, de nombreux autres ont assisté à une catastrophe imminente.

Sur ses 300 milliards de dollars de passif, Evergrande avait 89 milliards de dollars de dettes en souffrance fin juin, dont 42% étaient dus dans un an, selon l’agence de notation S&P, qui a dégradé la note de la société en août. Les analystes de JPMorgan ont estimé que le « net gearing » d’Evergrande – sa dette en pourcentage de ses capitaux propres – est bien supérieur aux 100 % indiqués dans ses comptes en raison de milliards de dollars de dette hors bilan.

La qualité des actifs d’Evergrande est également probablement l’un des principaux problèmes soulevés si le couvercle est levé par ses créanciers.

En 2016, le cabinet d’études comptables GMT Research basé à Hong Kong a visité 40 sites de développement d’Evergrande et a conclu que 150 milliards de Rmb de dépréciations d’actifs étaient nécessaires, soit trois fois les capitaux propres. Il a affirmé que pendant des années, Evergrande avait autorisé des projets échoués tels que des hôtels abandonnés à s’accumuler sur son bilan sans dépréciation.

GMT a également contesté la manière dont Evergrande a classé les places de parking et les propriétés commerciales dans ses développements résidentiels dans ses comptes. Il a déclaré que la société avait “persuadé” PwC d’accepter la classification de ceux-ci comme des immeubles de placement, plutôt que comme un inventaire d’actifs à vendre.

« Ses auditeurs dorment-ils ? » GMT a écrit. « L’entreprise est insolvable selon nos calculs et ses fonds propres ne valent rien. »

En Europe, aux États-Unis, en Australie et en Afrique du Sud, les auditeurs sont de plus en plus critiqués et surveillés lorsque des entreprises se sont effondrées. Les cas de négligence de l’auditeur sont également devenus monnaie courante dans les procédures d’insolvabilité ces dernières années.

En Asie, les cabinets d’audit ont évité une grande partie de cette flagellation publique, mais les risques d’atteinte à la réputation dans cette partie du monde augmentent. Déjà, les Big Four sont pris dans des tensions géopolitiques entre les États-Unis et la Chine concernant l’accès aux documents d’audit des sociétés chinoises cotées à New York. Et un scandale comptable chez Luckin Coffee en Chine à propos de fausses ventes a soulevé des questions sur la qualité du travail d’audit effectué par EY.

Les auditeurs sont également susceptibles d’être dans le collimateur des régulateurs de Pékin. Le ministère chinois des Finances a déclaré qu’il tenterait d’améliorer la qualité des audits des entreprises en 2021, en appliquant « une application stricte de la loi et une supervision stricte ».

Cela signifie que PwC pourrait se retrouver non seulement confronté à la colère combinée des investisseurs et des clients d’Evergrande si les problèmes de l’entreprise s’aggravaient, mais également à la puissance de Pékin.

Pour les auditeurs des Big Four en général, cela rappelle que les risques publics, politiques et réglementaires deviennent de plus en plus un problème international.

tabby.kinder@ft.com