October 16, 2021

Le pionnier de la télévision indienne au centre de son propre drame aux heures de grande écoute

Dans un marché monopolisé pendant des décennies par un radiodiffuseur public pesant, l’entrepreneur indien Subhash Chandra était un pionnier du divertissement télévisé contemporain.

Lancée en 1992 en tant que première chaîne privée indienne, sa Zee TV proposait aux téléspectateurs des séries dramatiques avec des personnages brisant les chaînes traditionnelles, des quiz animés et des concours de talents – bien loin du tarif public sérieux.

Aujourd’hui, Chandra, un membre de 70 ans de la chambre haute du parlement, est au centre de son propre drame qui se joue comme une adaptation indienne de Succession de HBO, alors qu’il se bat pour garder son fils Punit Goenka à la tête de Zee – maintenant la plus grande société de médias cotée en Inde – face à une révolte des actionnaires.

Mécontent du cours de l’action languissant de Zee sur un marché indien porteur, le groupe d’investissement américain Invesco, qui est le plus grand actionnaire de la société avec une participation de 18%, a lancé le mois dernier une campagne pour évincer Goenka de son poste de PDG et remanier le conseil d’administration, citant des problèmes de gouvernance d’entreprise.

Chandra, dont la famille ne détient plus que 4% de Zee, contre 35% début 2019, a contesté la convocation d’Invesco à une assemblée générale extraordinaire devant le tribunal et a invoqué des sentiments nationalistes contre le groupe américain.

L’épreuve de force est un test critique de la capacité des actionnaires à demander des comptes aux entrepreneurs indiens influents lorsqu’ils ne répondent pas aux attentes des investisseurs.

“Le message ici est que si vous dirigez une entreprise avec une participation en actions très relativement petite, vous feriez mieux de vous assurer qu’il s’agit d’une entreprise bien gérée”, a déclaré Amit Tandon, directeur général d’Institutional Investor Advisory Services, qui a exprimé à plusieurs reprises des inquiétudes concernant La gouvernance de Zee.

Le résultat aura également des implications importantes pour le marché du divertissement en croissance rapide mais toujours fragmenté en Inde, où de grands groupes internationaux tels que Disney et Sony, des services de streaming et des rivaux locaux se bousculent tous pour se positionner. Les entreprises intéressées par un accord potentiel avec Zee comprennent Reliance Industries de Sony et Mukesh Ambani.

La bataille pour le contrôle de Zee, a déclaré un investisseur, « va être énorme. Cela peut changer toute la façon dont fonctionne le secteur du divertissement ».

La formule de Zee consistant à produire des divertissements de masse bon marché et joyeux en a fait une vache à lait et l’une des chaînes de chaînes les plus populaires d’Inde : elle représente 19 % de l’audience télévisée du pays, juste derrière son rival de longue date Star, qui a été racheté par Disney en 2019.

“Zee est attrayant pour beaucoup de gens”, a déclaré Tandon. “C’est une bonne entreprise qui génère des liquidités et ils ont une très forte emprise sur le marché indien.”

Paritosh Joshi, un ancien cadre de Star, a déclaré que les batailles pour acheter des entreprises de médias en Inde avaient été menées de « dents et de sang ».

Cours de l’action en baisse et relations dégradées

Chandra, qui entretient des liens étroits avec le parti au pouvoir Bharatiya Janata, a connu des problèmes financiers après s’être diversifié dans les infrastructures et, en 2019, a été contraint de vendre la majeure partie de sa participation dans Zee pour rembourser des prêts bancaires.

Invesco, un actionnaire de longue date, a acquis une participation de 11% dans Zee à Chandra, portant sa participation à 18%, tandis que Chandra et Goenka sont restés respectivement président et directeur général.

Le marché indien de la vidéo en ligne se développe rapidement

Cependant, ses relations avec la famille fondatrice se sont refroidies au cours des deux dernières années, car le cours de l’action de Zee a chuté et elle s’est inquiétée de la façon dont l’entreprise était gérée.

Invesco a rendu public ses inquiétudes le 11 septembre, exigeant que Zee convoque une AGE pour que les actionnaires votent sur la destitution de Goenka et une refonte du conseil d’administration.

Le conseil d’administration a rejeté son appel et lors d’une apparition aux heures de grande écoute sur Zee News, Chandra a accusé Invesco d’avoir agi “illégalement et illégalement” et a affirmé qu’il agissait au nom d’une autre entité anonyme désireuse de s’emparer de l’entreprise.

“Il doit y avoir quelqu’un derrière tout ça”, a déclaré Chandra. “Il s’agit d’un cas flagrant de rachat par une entreprise de manière clandestine.”

Dans une lettre ultérieure aux actionnaires, publiée cette semaine, Invesco a insisté sur le fait que “la conduite d’une AGE est un droit des actionnaires”. La lettre affirmait également que le conseil d’administration actuel avait “permis le profond enchevêtrement de Zee avec la détresse financière de sa famille fondatrice”, entraînant la destruction de la valeur actionnariale.

Punit Goenka, PDG de Zee
Punit Goenka, PDG de Zee : Invesco a convoqué une AGE pour que les actionnaires votent sur son retrait © Matthias Balk/dpa/Alamy

Invesco a déclaré avoir exhorté la direction de Zee à éloigner l’entreprise de “l’ombre longue” des autres intérêts de la famille fondatrice et a abordé le potentiel d’alliances stratégiques.

Mais parce que rien n’avait changé, Zee restait “un actif très sous-évalué, embourbé dans des insinuations et une volatilité financière”, indique la lettre aux actionnaires.

Un costume de Sony

À peine 10 jours après la révolte initiale d’Invesco, Zee a dévoilé des plans pour une fusion de 1,6 milliard de dollars avec Sony qui donnerait à la société japonaise 53% de l’entité combinée, laissant Goenka en tant que PDG. Dans le cadre d’une clause de « non-concurrence » dans l’accord, Sony donnerait également à la famille une participation supplémentaire de 2%.

Invesco a vivement critiqué la proposition, qui, selon elle, favorise les fondateurs au détriment des autres actionnaires, bien qu’elle ait déclaré qu’un nouveau conseil d’administration pourrait examiner une proposition révisée de Sony ou d’autres partenaires stratégiques potentiels.

Invesco a déclaré mercredi que Goenka avait eu des pourparlers avec Reliance sur une éventuelle fusion cette année, mais les discussions n’ont pas abouti à un accord.

“L’intérêt récent de Sony, ainsi que l’intérêt antérieur de Reliance, devraient rappeler à tous les actionnaires de Zee l’énorme valeur qui réside dans cette société, contrairement à ses performances lamentables”, a déclaré Invesco.

Sony a refusé de commenter l’accord qu’il proposait avec Zee, mais des proches de l’entreprise ont déclaré que même si l’accord semblait complexe et avec des éléments dramatiques supplémentaires, le groupe avait déjà conclu d’autres accords médiatiques internationaux touchés par des développements imprévisibles.

Dans un communiqué fin septembre, Sony a déclaré avoir entamé un processus de diligence raisonnable de 90 jours sur Zee. Des personnes familières avec les négociations de l’entreprise ont déclaré qu’elle fonctionnait toujours dans ce délai et resterait «un spectateur» de la situation avec Invesco.

Des proches de Sony ont déclaré qu’il fonctionnait en supposant que lorsque l’accord serait finalement conclu, la société japonaise travaillerait avec la famille fondatrice. Mais ils ont également noté que Sony avait une expérience de gestion en Inde, ce qui permettrait à l’accord de fonctionner sans l’implication de la famille.

S’attaquer à Zee sans les fondateurs, ont déclaré ces personnes, n’était pas l’option préférée, mais s’il n’y avait pas d’autre choix, un accord serait toujours attrayant et faisable.

Pendant ce temps, Invesco et Chandra sont plongés dans une bataille prolongée.

“Zee n’est pas une entreprise – c’est une émotion”, a déclaré Chandra aux téléspectateurs de Zee la semaine dernière. « Le public est le propriétaire. S’ils veulent laisser partir l’entreprise, je ne peux rien faire. Mais je leur fais confiance – et le gouvernement – qu’ils ne laisseront pas cela se produire.