Columna: ¿Puede Shohei Ohtani mejorar su histórica temporada? Esa es su meta

En la superficie, nada había cambiado.

Shohei Ohtani fue tan suave el martes como lo fue hace cinco años cuando estuvo en el campamento con los Angels por primera vez.

Respondió a las preguntas con el entusiasmo de un representante de servicio al cliente.

La mayoría de sus respuestas fueron breves.

Rara vez sonreía.

Muchos vieron la campaña de Ohtani en 2021 como un tour de force único en el siglo. Ohtani vio su temporada de MVP como algo más: un punto de partida.

Shohei Ohtani arrives for the Angels’ spring training workout Monday in Tempe, Ariz.

(Matt York / Associated Press)

“Si pienso en tratar de hacer lo que hice el año pasado, será difícil lograr el mismo tipo de números”, dijo Ohtani en japonés. “Me gustaría apuntar cada vez más alto”.

Ohtani hizo comentarios similares en su país de origen durante la temporada baja, sobre cómo pensaba en sus números del año pasado como un punto de partida para futuras temporadas.

Al transmitir sus deseos, un ejecutivo de los Angels se rió con alegría.

Ohtani terminó tercero en las mayores con 46 jonrones. Impulsó 100 carreras y robó 26 bases. También estuvo 9-2 con un ERA de 3,18 en 23 salidas como lanzador.

El optimismo de Ohtani fue sorprendente, especialmente en el complejo de entrenamiento de primavera de una organización tan problemática como los Angels.

El equipo todavía está sintiendo las secuelas de la muerte del lanzador Tyler Skaggs, que resultó en la reciente condena federal por drogas del ex director de comunicaciones del equipo Eric Kay. Joe Maddon disgustó a la piedra angular de la franquicia, Mike Trout, al decir que podría ser desplazado del centro del campo, lo que obligó al gerente a corregir el registro al día siguiente. El enfoque del equipo en cuanto a la cantidad sobre la calidad de los lanzamientos fue contraproducente el año pasado, lo que llevó a los Angels a apostar esta temporada por el brazo previamente dañado de Noah Syndergaard.

La última vez que los Angels estuvieron en la postemporada fue en 2014.

No es de extrañar que el propietario Arte Moreno se negara a responder a las preguntas de los periodistas el martes mientras visitaba el complejo de entrenamiento de primavera del equipo.

Pero independientemente de cómo se desempeñe, los Angels serán el equipo de Ohtani, lo que significa que seguirán siendo objeto de interés.

Angels designated hitter Shohei Ohtani runs to first while grounding out.

Angels designated hitter Shohei Ohtani runs to first while grounding out against the Houston Astros on Sept. 11, 2021.

(Eric Christian Smith / Associated Press)

En los primeros días del entrenamiento de primavera, los camarógrafos japoneses se han colocado en la cima de una montaña junto a las instalaciones de los Angels para seguir mejor los movimientos de Ohtani.

Al menos 30 reporteros vieron a Ohtani lanzar su primera sesión de bullpen del campamento, que consistió en 24 lanzamientos. Cerca, había un grupo de unos 20 ejecutivos y ojeadores de los Angels.

“Físicamente, siento que ya estoy en un lugar mejor que el año pasado”, dijo Ohtani.

El año pasado por estas fechas, Ohtani todavía estaba recuperando su fuerza como lanzador después de que una lesión en el codo le limitara a dos salidas cortas en 2020.

Dijo que lanzó ante bateadores antes de reportarse al campamento, en un centro de entrenamiento de Driveline en Phoenix. También se enfrentó a lanzamientos en vivo cuatro o cinco veces como bateador.

Sus metas ahora incluyen un premio Cy Young.

“Por supuesto, quiero ganarlo”, dijo Ohtani. “Pero si no juegas una temporada entera, no puedes empezar a ver eso como una posibilidad. No es algo que puedas conseguir sólo porque lo quieras. Creo que es importante cuidar primero de lo que tienes que cuidar”.

La prioridad de mantenerse sano fue repetida varias veces por Ohtani, quien se mostró confiado en que producirá resultados mientras esté en el campo.

“Si el número de salidas aumenta, creo que las estadísticas serán buenas”, dijo. “Si estás lanzando más, significa que puedes subir al montículo con confianza. Si puedo subir al montículo con más confianza que el año pasado, creo que los números serán mejores”.

Dijo que también pensaba que se beneficiaría de la implantación del bateador designado en la Liga Nacional, ya que el cambio de regla le permitirá estar en la alineación más a menudo en los partidos de interliga.

En lugar de perseguir puntos de referencia estadísticos, Ohtani dijo que buscaba aumentar su número de partidos jugados. El año pasado estuvo en la alineación de los Angels 146 veces y realizó 639 apariciones en el plato.

“Creo que, al jugar en más partidos, los números mejorarán”, dijo Ohtani.

Cuando se le dijo que su cuerpo se veía más esculpido que en el pasado, Ohtani dijo que pesaba 225 libras, que es cerca de donde estaba el año pasado.

“Pero el peso que levanto y la fuerza de mi cuerpo son cosas que creo que aumentan cada año”, dijo. “A partir del campamento, me gustaría hacer todo lo posible para que eso se refleje en mi juego”.

Ohtani declinó hablar sobre la posibilidad de una extensión de contrato, diciendo que confiaba en el agente Nez Balelo para manejar cualquier negociación.

Horas antes de que Ohtani hablara, Maddon hizo lo posible por moderar las expectativas.

“Es difícil imaginar que más va a hacer este año”, dijo Maddon.

Por supuesto, Ohtani fue el que imaginó su temporada de MVP cuando otros dijeron que debería abandonar el pitcheo y convertirse en un bateador de tiempo completo.

Y ahora que otros piensan que ha llegado al límite de lo posible, Ohtani sigue imaginando cómo podría ampliar aún más los límites de un deporte que se juega profesionalmente en este país desde hace 175 años.

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Columna: ¿Puede Shohei Ohtani mejorar su histórica temporada? Esa es su meta

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