October 15, 2021

L’ancien lac de Mars pourrait cacher des signes fossilisés de vie extraterrestre

Vue de la persévérance sur le cratère Jezero vers l’ancien delta du fleuve.

NASA/JPL-Caltech

Les rovers martiens pourraient bientôt avoir quelques nouveaux points de contrôle à explorer. Les géologues disent que des zones spécifiques d’un ancien delta de rivière près de l’endroit où le rover Perseverance de la NASA est stationné pourraient contenir des preuves fossilisées de vie extraterrestre.

Bien qu’ils ne s’attendent pas à trouver des extraterrestres verts aux yeux d’insectes, ils disent que des composés organiques vitaux qui suggèrent la présence d’une vie passée pourraient exister là-bas, attendant d’être découverts.

L’équipe de chercheurs à l’origine de la nouvelle étude, publiée le 7 octobre dans la revue Science, a disséqué des photographies prises par Le rover Perseverance de la NASA a récemment atterri et découvert comment l’eau coulait sur Mars il y a des milliards d’années.

Leur analyse a dévoilé des taches sur l’orbe aride qui pourraient abriter les biosignatures très recherchées.

“Nous savons que l’eau coulait à la surface à un moment donné dans le passé, mais nous ne connaissons pas la durée de cette activité”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Nicolas Mangold, géologue à l’Université de Nantes en France.

La persévérance de la NASA et la légende de Jezero

Il était une fois dans l’espace, Mars n’était pas un monde sec et dangereux. Il était couvert de rivières et de lacs frais, un peu comme ceux de la Terre. Et là où il y a de l’eau, il pourrait y avoir de la vie.

Les vastes corps de H2O se sont asséchés il y a des éons alors que l’atmosphère délicate de la planète autrefois bleue disparaissait. Cela a transformé l’environnement en une terre inhospitalière que nous connaissons aujourd’hui.

Les scientifiques ont longtemps été intrigués par l’existence passée de l’eau sur Mars. C’est pourquoi la NASA a envoyé Persévérance parcourir la planète dans l’espoir de trouver des empreintes digitales de la vie. Plus précisément, ils ont envoyé le rover dans un énorme cratère appelé Jezero.

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Cette image de Mars Reconnaissance Orbiter montre la région du delta du cratère Jezero.

NASA/JPL-Caltech/MSSS/JHU-APL

Considéré comme ayant été autrefois inondé par l’eau, le cratère Jezero abrite un ancien delta de rivière – un delta qui pourrait contenir des signes de vie extraterrestre.

Les deltas sont des reliefs générés par la roche et les sédiments emportés par le débit d’une rivière. Ce flux transporte souvent des molécules organiques et des bactéries sur son passage, ce qui signifie que le delta de Jezero pourrait facilement contenir une accumulation de tels matériaux.

En d’autres termes, il pourrait contenir des éléments constitutifs fossilisés de la vie.

Dans cet esprit, les points d’intérêt proposés par l’équipe d’étude pour localiser des preuves de vie sur Mars sont tous ancrés par ce delta. Au départ, dit Mangold, il espérait que Persévérance capturerait des images claires de l’endroit, mais malheureusement, Percy est un peu trop loin de l’ancienne rivière pour cela.

“Malgré notre déception”, a-t-il déclaré, “nous avons essayé de regarder le delta de loin en utilisant nos meilleurs appareils photo, et cela a donné des résultats vraiment merveilleux.”

Indices de Kodiak

Étonnamment, les chercheurs n’ont pas trouvé les zones prisées simplement en analysant le delta principal de Jezero. Ils ont observé une butte voisine, ou monticule de roche, surnommé Kodiak. Kodiak est une partie du delta un peu plus éloignée.

“Vous pouvez imaginer que le delta s’est un peu étendu au sud et à l’est, puis l’érosion a enlevé une partie de la matière”, a déclaré Mangold. “Mais Kodiak est, par miracle, préservé.”

Kodiak sert de représentation géologique des principales caractéristiques du delta du fleuve. La stratigraphie, ses couches rocheuses, est relativement facile à voir de loin, selon les chercheurs.

“En comprenant la stratigraphie à Kodiak, cela nous permet d’identifier les gisements les plus susceptibles d’intéresser la préservation de la vie”, a déclaré Mangold.

Il a décrit le premier regard de l’équipe sur les photos comme un “choc”.

“La première image est en fait [one] où l’on peut voir des rochers”, a-t-il déclaré. “Une faille delta… n’est pas censée recevoir de gros rochers. C’est censé être cohérent.”

Ces rochers, a-t-il dit, signifient que le delta de la rivière Jezero est ce qu’on appelle un delta de type Gilbert. Ceux-ci sont formés avec un débit d’eau plus fort, comme les vagues et les marées, comme celui que l’on trouve dans un lac. Ainsi, l’équipe pense que le débit de la rivière est soudainement devenu plus intense au cours de sa vie.

“Une grande question pour nous”, a déclaré Mangold, “est de comprendre pourquoi il y a eu ce changement d’activité hydrologique, car c’est probablement la signature d’un changement de climat.”

Kodiak a également donné un aperçu de la hauteur de l’ancien plan d’eau. Mangold dit qu’il aurait été d’environ 8 202 pieds (2 500 mètres) de haut, sur la base des stries de roches dans la butte. Cette élévation a varié au fil du temps, dit-il, ce qui est également cohérent avec l’idée que la rivière s’est avancée dans un lac.

“Ce genre d’observation est vraiment la clé”, a-t-il expliqué. “Parce qu’il montre qu’il y avait un lac à Jezero, cela ne fait aucun doute… de plus, le changement de la stratification horizontale vers les failles, qui sont profondes en couches, indique le niveau d’eau passé.”

En fin de compte, toutes ces connaissances ont conduit l’équipe de Mangold à isoler des endroits où des restes de vie pourraient être trouvés – des couches plus profondes de Kodiak qui ont probablement des résidus dominés par la boue ainsi que des grains de sable. Ces types de sédiments sont connus pour contenir des molécules organiques qui maintiennent la vie.

“Kodiak n’est pas facilement accessible par le rover car il est un peu vertical”, a noté Mangold.

“Mais nous avons identifié certains emplacements sur la principale faille delta où nous pouvons accéder à des types de couches similaires. Ces emplacements sont quelques-unes de nos cibles préférées pour les futurs voyages du rover.”