October 15, 2021

De la vapeur d’eau cachée vient d’être découverte sur la surface glacée d’Europe

Après avoir étudié des années d’observations spatiales de Hubble, un scientifique vient de découvrir de tout nouveaux signes de vapeur d’eau persistante L’Europe . En ce qui concerne notre système solaire, certaines destinations ont tendance à attirer l’attention. Mars est le point focal pour beaucoup de gens en ce moment, il y a un intérêt renaissant pour la Lune, et tout le reste a tendance à passer au second plan dans les conversations grand public. Un endroit qui suscite rapidement l’intérêt, cependant, est Europa.

Europe est l’une des quatre lunes galiléennes en orbite autour de Jupiter. C’est la sixième plus grande lune connue du système solaire, sa surface est recouverte de glace et on pense généralement qu’elle a de vastes océans liquides sous son extérieur dur. De nombreuses personnes dans les communautés spatiales et scientifiques croient que la vie extraterrestre vit dans cet océan profondément sous la surface d’Europe. Europe ne reçoit peut-être pas la même attention que ses cousins ​​de Mars et de la Lune, mais elle a d’innombrables secrets qui ne demandent qu’à être découverts.

Cette dernière découverte est le fruit du travail acharné de Lorenz Roth, membre du KTH Royal Institute of Technology, Space and Plasma Physics en Suède. Après avoir analysé les observations que Hubble a faites sur Europe entre 1999 et 2015, il a été révélé qu’il y avait un flux constant de vapeur d’eau dans un hémisphère particulier de la lune. Hubble avait déjà trouvé de la vapeur d’eau sur Europa en 2013 lorsqu’il avait capturé des panaches remontant à travers la glace (semblables aux geysers sur Terre). Cependant, cette dernière découverte suggère que la vapeur d’eau est beaucoup plus répandue qu’on ne le pensait.

Les observations qui ont conduit à cette découverte comprenaient de nombreuses images et spectres capturés par Hubble au cours de cette période de 16 ans. Plus précisément, Roth a examiné les lectures ultraviolettes que Hubble a prises sur Europa en 1999, 2012, 2014 et 2015 – choisissant ces années pour regarder Europa alors qu’elle se trouvait dans différentes positions orbitales. C’est la même technique que la NASA a utilisée pour trouver de la vapeur d’eau sur la lune de Jupiter Ganymède en juillet. Selon Roth, “L’observation de la vapeur d’eau sur Ganymède, et du côté arrière d’Europe, fait progresser notre compréhension des atmosphères des lunes glacées. Cependant, la détection d’une abondance d’eau stable sur Europe est un peu plus surprenante que sur Ganymède car les températures de surface d’Europe sont inférieurs à ceux de Ganymède.” Même si Europa est environ 60 ° F plus froid que Ganymède, ces résultats confirment que la vapeur d’eau se forme sur Europa exactement de la même manière.

Comme mentionné ci-dessus, la vapeur d’eau a été découverte dans un seul hémisphère d’Europe, en particulier son «hémisphère arrière». Comme l’explique la NASA, c’est la partie d’Europe qui “est toujours à l’opposé de sa direction de mouvement le long de son orbite.” Le deuxième hémisphère « principal » d’Europe est celui qui se déplace dans la direction de son orbite. La NASA ne comprend pas pleinement la raison de cette scission du mouvement. Pour une raison quelconque, l’hémisphère arrière abrite une quantité abondante de vapeur qui manque à l’hémisphère de tête.

Même avec les bizarreries entourant cette découverte, c’est toujours une énorme victoire tout autour. Les scientifiques et les astronomes ont maintenant une meilleure compréhension de l’atmosphère d’Europe et de la vapeur d’eau qui y est présente. Ces informations s’avéreront également extrêmement précieuses pour les futures missions Europa. L’Agence spatiale européenne prévoit d’explorer Europa dans le cadre de sa mission Jupiter Icy Moons Explorer, tout comme la NASA avec la mission Europa Clipper en 2024. Il y a beaucoup de choses qui restent inconnues sur Europa, mais tant que nous continuons d’avancer dans cette direction, beaucoup de ses plus grandes questions seront bientôt révélées.

Source : NASA